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Patrimoine colonial : Où sont passés les trésors de l’Afrique ?

Le Humboldt Forum de Berlin est pris entre la recherche de provenance et le débat sur l’art spolié. En plein milieu : Jonathan Fine, directeur du Musée ethnologique. Arts.21 l’a accompagné au travail et lors d’un voyage au Cameroun en 2017.

Le Humboldt Forum de Berlin, le plus grand projet culturel d’Allemagne, s’ouvre pas à pas depuis décembre 2020. Conçu comme un lieu de dialogue, il abrite des expositions sur l’histoire de la capitale allemande, ainsi que le musée ethnologique et le musée d’art asiatique. Récemment, au lieu d’un discours animé, les collections ethnologiques ont fait l’objet de nombreux débats controversés. De nombreux objets, acquis pendant la période coloniale, sont entachés de sang. Qu’est-ce que cela signifie pour les expositions actuellement en préparation au Humboldt Forum ? Comment traiter de telles œuvres de manière générale ?

Au milieu de la controverse sur les œuvres d’art pillées et de la discussion sur la recherche de la provenance et sur la façon d’organiser des expositions sensibles, Arts.21 a rencontré le directeur du Musée ethnologique, Jonathan Fine, à son travail à Berlin et lors d’un voyage précédent au Cameroun. Avant de prendre ses fonctions actuelles, Fine était le conservateur des collections d’Afrique de l’Ouest, du Cameroun, du Gabon et de la Namibie.

En 2017, il est coresponsable de l’exposition « Beyond Compare » qui juxtapose des œuvres d’art du Musée ethnologique avec des sculptures du Musée Bode de Berlin. La même année, il s’est rendu au Cameroun pour mener des recherches sur l’un des objets les plus impressionnants de la collection, un trône royal du royaume de Bamum. Il cherchait des réponses : Comment est-il arrivé en Allemagne ? S’agissait-il d’un cadeau diplomatique au Kaiser allemand ou d’un geste de soumission forcée ? S’agit-il d’un cas de restitution ? Si l’on en croit le conservateur et critique d’art camerounais Bonaventure Ndikung, l’Allemagne devrait offrir au Cameroun une œuvre d’art importante en retour, comme un véritable acte de diplomatie.

Un autre projet de recherche que Jonathan Fine a entamé au Humboldt Forum explore le passé colonial de l’Allemagne en Namibie. Ce n’est qu’en 2016 que l’Allemagne a officiellement reconnu le génocide des Herero. De nombreux trésors pillés pendant la période coloniale se trouvent encore dans les collections des musées allemands. Dans le cadre du projet de provenance, les chercheurs ont examiné l’histoire, l’importance et le potentiel artistique de 1 400 objets des collections de Berlin, en coopération avec l’Association des musées de Namibie. À ce jour, 23 objets ont été restitués à la Namibie, mais uniquement à titre de prêt. La célèbre créatrice de mode et de costumes namibienne Cynthia Schimming, qui a également participé au projet, a demandé que les œuvres soient restituées sans condition.

Beaucoup ont demandé qu’il en soit de même pour les bronzes du Bénin, qui comptent parmi les pièces les plus célèbres et les plus controversées de la collection de Berlin. Ces chefs-d’œuvre, qui ornaient autrefois le palais royal du royaume du Bénin (dans l’actuel Nigeria), ont été pillés par les troupes britanniques dans le cadre d’une expédition punitive en 1897. Ils ont ensuite été vendus sur le marché international de l’art et beaucoup ont fini dans divers musées européens.

Ils sont devenus une pierre de touche pour savoir si le Forum Humboldt va vraiment innover et oser entrer dans un échange culturel sur un pied d’égalité. Il a récemment été décidé qu’une partie de la collection serait restituée, mais que certains bronzes du Bénin seraient exposés au Forum Humboldt. La question est de savoir comment procéder de manière appropriée.

Pour Jonathan Fine, les musées ethnologiques d’aujourd’hui doivent faire comprendre que l’histoire de l’Europe est étroitement liée au colonialisme :

« Je pense que ce serait un succès si nous prenions l’idée d’un forum au mot et si nous pensions au Humboldt Forum, non pas comme un lieu qui nous donnera des réponses à nos questions, mais qui nous permettra de poser des questions sur le passé et le présent et d’amener plus de voix, des voix plus larges et des perspectives différentes sur ce que ces questions signifient. Ce n’est que de cette manière, je pense, que nous pourrons parvenir à comprendre et à trouver des réponses pour nous-mêmes sur ce que 500 ans de colonisation européenne ont signifié pour le monde dans lequel nous vivons. »

Jonathan Fine

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