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Cameroun : John Nkengasong à la tête du PEPFAR

Le Dr Nkengasong sera la première personne d’origine africaine à superviser le programme du gouvernement américain de lutte contre le V.I.H., qui a fait des ravages sur le continent.

L’administration Biden prévoit de nommer John Nkengasong, virologue et directeur des Centres africains de contrôle et de prévention des maladies, à la tête du Plan présidentiel d’aide d’urgence à la lutte contre le sida, à en croire plusieurs sources au fait de la question.

Le président Biden devrait faire cette annonce dans les prochains jours.

Le PEPFAR (plan d’urgence américain visant à mettre fin à l’épidémie du VIH/SIDA ) est une opération de 7 milliards de dollars qui finance et fixe des objectifs pour la prise en charge du sida dans de nombreux pays, la plupart en Afrique. Le Dr Nkengasong, qui est né au Cameroun, est la première personne d’origine africaine à diriger ce programme, qui est hébergé par le département d’État.

“C’est un grand pas en avant pour le gouvernement américain de nommer quelqu’un de la région où se déroule la majeure partie du travail du PEPFAR”, a déclaré Mitchell Warren, directeur général de l’AVAC, une organisation à but non lucratif qui promeut le traitement du V.I.H. dans le monde entier. “Cela témoigne d’une volonté d’écouter et d’apprendre des personnes que le PEPFAR est censé servir.”

Le programme de lutte contre le sida a été dirigé en dernier lieu par le Dr Deborah Birx, qui a quitté ses fonctions en février 2020 pour rejoindre le groupe de travail de la Maison Blanche sur les coronavirus. L’administration Biden a été sévèrement critiquée pour avoir laissé le programme sans chef, surtout à un moment où la pandémie fait reculer des années de progrès contre le VIH.

En juillet, plus de 50 organisations de défense des droits ont envoyé une lettre à M. Biden qualifiant ce retard d'”inacceptable.”

Par rapport à 2019, le nombre de personnes qui, en 2020, ont cherché à se faire dépister pour le V.I.H. a diminué de 22 %, et le nombre de personnes qui ont opté pour des services de prévention du V.I.H. a diminué de 12 %, selon un rapport publié ce mois-ci.

“De profondes inégalités dans l’accès à la science, à la justice et aux droits de l’homme alimentent la pandémie de V.I.H.”, a déclaré Maureen Milanga, directrice des politiques du groupe de défense Health GAP à Nairobi, au Kenya. Le Dr Nkengasong “doit remettre la réponse mondiale des États-Unis en matière de sida sur le devant de la scène”.

Le Dr Nkengasong est le directeur de l’Africa C.D.C. depuis 2016, date à laquelle l’organisation a été créée. Il a des décennies d’expérience dans le domaine de la santé mondiale, avec de longs passages à l’Organisation mondiale de la santé et aux Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis. L’O.M.S. l’a nommé envoyé spécial pour l’Afrique pendant la pandémie de Covid-19.

Plusieurs experts et militants de la santé publique ont qualifié le Dr Nkengasong de choix inattendu mais inspiré.

“Chris Beyrer, professeur de santé publique et de droits de l’homme à l’école de santé publique Johns Hopkins Bloomberg, a déclaré : “C’est un leader très fort en matière de santé publique, avec de nombreuses années d’expérience, et il apporterait une grande connectivité aux dirigeants africains et aux partenaires communautaires. (Le Dr Beyrer figurait sur une liste restreinte de candidats pour le poste).

Le PEPFAR, le plus grand programme de santé publique des États-Unis, a été lancé en 2003 par le président George W. Bush. Depuis son lancement, le gouvernement américain a investi plus de 85 milliards de dollars dans plus de 50 pays, sauvant ainsi quelque 20 millions de vies.

Les fonds distribués par le programme sont utilisés pour soutenir des programmes de prévention, de dépistage et de thérapie antirétrovirale pour le V.I.H. Certains directeurs ont eu la main lourde dans la fixation des priorités pour les nations africaines, de sorte qu’un leader comme le Dr Nkengasong qui connaît les Africains et leur fait confiance est un changement bienvenu, selon les experts.

“Le fait d’avoir quelqu’un qui est une figure connue à la fois aux États-Unis, dans le monde entier et en Afrique est un signe qu’ils prennent la chose au sérieux, qu’ils comprennent qu’il est vraiment important de renforcer le leadership africain”, a déclaré Gregg Gonsalves, un militant de longue date du VHI et un épidémiologiste à l’école de santé publique de Yale.

Gregg Gonsalves

Le Cameroun, pays d’origine du Dr Nkengasong, a une forte prévalence du V.I.H. et de la tuberculose. Il n’a pas hésité à soutenir la formation de scientifiques et de médecins locaux pour diriger la santé publique et la recherche sur le continent. En 2011, il a contribué à la création de la Société africaine de médecine de laboratoire.

Le Dr Nkengasong a été fait chevalier en novembre 2018 par le gouvernement camerounais pour ses contributions à la santé publique. Il est conseiller auprès de la Coalition pour les innovations en matière de préparation aux épidémies et de l’Initiative internationale pour un vaccin contre le sida, entre autres. Pour son leadership dans la pandémie de Covid-19, il a été inclus dans la liste 2021 des 100 personnes les plus influentes du magazine Time.

Le seul inconvénient à ce que le Dr Nkengasong dirige le PEPFAR est qu’on a également besoin de lui pour combattre d’autres maladies infectieuses en Afrique, a déclaré M. Gonsalves : “C’est une perte pour le C.D.C. de l’Afrique”.

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